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Fossil collections from Pleistocene South America in the MNHN

By Richard Fariña, Sebastián Tambusso and Luciano Varela, UdelaR

Formed in the highly prestigious school of medicine in Paris, Teodoro Vilardebó must have experienced great concern when the cruel symptoms of the yellow fever he was all too familiar with when treating his patients were observed in himself. What must have been his worst fears were sadly confirmed: Vilardebó died in March of 1857, leaving a tremendous legacy as a physician, politician, compiler of words in native languages and, among other aspects of his ingenuity, as a palaeontologist and fossil merchant.

Precisely, this latter activity turns out of our interest, since he happened to have been involved in selling to the Muséum national d’Histoire naturelle in Paris a fine collection of South American (mostly Argentinian) fossils of the impressive Pleistocene megafauna, an assemblage of giant mammals that includes glyptodonts, ground sloths, sabretoothed felids and many other very large species.

Another person of importance was François Séguin, referred in some documents as a confectioner in Buenos Aires, but an adventurous collector (and, most importantly, fossil vendor as well) that deserves more attention than traditionally assigned.

Both collectors had their fossils sold to the MNHN and many important specimens are highlighted here as examples of the treasures of the past that, having been found in the then new republics of the Plata along the 19th century, moved to one of the centres of intellectual endeavours in Europe. Among many other examples, we analysed the following material in our visit of April 2022 to that venerable institution, cradle of the vertebrate palaeontology and comparative anatomy. As can be seen in the photos, the fossils are diversely labelled and conserved, the hallmark of the changes in techniques and criteria over the past decades, even centuries.

Fig. 1. A fossil bone showing different labels used during different times, as well as different techniques used for preparation. In particular, a layer of varnish is clearly seen, making the surface of the bone extremely shiny.

A nearly complete skeleton of the ground sloth Glossotherium (actually, the type species of today’s synonymised genus Pleurolestodon) from the Vilardebó’s collection was carefully photographed with the aim of digitally reconstructing it. The technique used, called photogrammetry, consists in taking pictures of an object from many different angles to make a digital 3D model that can also be physically printed or reproduced otherwise.

Fig. 2. Digital 3D reconstruction of the forelimb of the specimen of Glossotherium robustum from the Viladebó collection.

Other materials from Uruguay are found in the collections of the MNHN (but not necessarily collected by the people mentioned above), a cast of glyptodont osteoderms was donated by the great Argentinian palaeontologist Florentino Ameghino, revealing the tight network of fossil travelling of the time.

Fig. 3. Gypsum replica of a fragment of the armour of a species of Panochthus (P. morenoi, no longer valid) erected by Ameghino.

Also of interest, especially for those that study fossils, some fragments of the caudal sheath of Panochthus nodotianus, a no longer valid species created by Ameghino in 1889, were observed. Surprisingly enough one of the pieces seems not to belong with the two others, according to their preservational characteristics, a subject we might want to further study in the future.

Fig. 4. Labels of the type material of Panochthus nodotianus, a no longer valid species.

Other fragments, possibly collected by Vilardebó in Uruguay, of the impressive armour of a glyptodont show a curious story: kept under the code PAM 216 to 218, they are referred to as the type of Boreostracon and corrected as Hoplophorus. However, the figures in the publication that describes those remains show a rather different material.

Fig. 5. Glyptodonts scutes of South American Pleistocene glyptodonts and excerpts from the publication that described it glued on an annotated common paper long time ago.

Further curiosities are the skull of a juvenile ground sloth Scelidotherium, originally lacking the skull roof and the snout, reconstructed as that of an armadillo. Despite the donations and purchases of cast is nowadays as frequent as in those times, there are several specimens labelled as from “Museo de La Plata” but with no indication of them having been donated or sold.

Fig. 6. Humerus assigned to Glossotherium robustum (PAM 120) labelled as “Museo de La Plata” Number 38.

Finally, the type of the giant sloth Lestodon armatus, from the Vilardebó collection, is mentioned by the French palaeontologist Paul Gervais in the publication that created it in 1855 as having only one mandibular ramus, but the specimen has the two rami artificially glued together. It can be speculated that the second ramus was found after the material was published in some of the boxes of the Vilardebó collection and it was noted to belong to the same individual. Further research in the yet undigitised archives might shed light on this subject.

Fig. 7. Mandible of the sloth Lestodon armatus representing the type material of the species and the drawing of the original description of the material showing only half of the mandible.

In another publication from 1873, more material from Séguin’s collection was added to the description of Lestodon armatus. Found together with them, there is a hip fragment that, due to their size, might belong actually to a smaller ground sloth, perhaps Glossotherium robustum. The hip was mounted on display along with the complete leg for a century and all these elements were taken down a couple of years ago.

Fig. 8. Hindfoot of Lestodon armatus mounted on display for several years in the Muséum National d’Histoire Naturelle in Paris.

Further reading:

  • Podgorny I. 2001. El camino de los fósiles: las colecciones de mamíferos pampeanos en los museos franceses e ingleses del siglo XIX. Asclepio 53: 97-116.
  • Podgorny I. 2011. Mercaderes del pasado: Teodoro Vilardebó, Pedro de Angelis y el comercio de huesos y documentos en el Río de la Plata, 1830-1850. Circumscribere9: 29-77.
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From Le Mans into the World Wide Web: The Advantages of Digital Techniques for Curating, Networking and Exhibition-Making

By Simon Hirzel, Rheinische Friedrich-Wilhelms-Universität Bonn

As a young scientist from Bonn, who is affiliated with the ethnological and archaeological Museum of the Bonn Collection of the Americas (BASA Museum) and who has just started his PhD project there, I was allowed to travel to Le Mans for a month and exchange ideas about digital curating with local and regional museums as part of a sub-project of SciCoMove. The goal of this sub-project is to create a concept that will be used to develop a joint digital exhibition of all museums and collections involved in this sub-project. The Bonn team, led by Karoline Noack and Daniel Grana-Behrens, has taken on the coordination of this project.

First of all, I was able to get an impression of the collections and thematic focus of the museums of the city of Le Mans by visiting the different exhibitions and a partial inspection of the depots. Subsequently, I had the opportunity to exchange views with the SciCoMove coordinator of the museums of Le Mans, Nicolas Morel from the Musée Vert (zoological and mineralogical museum), about the collections, individual objects and about the connecting themes between our different disciplines.

Until now, the city of Le Mans was only known to me from the field of motor sports, after all, the famous 24 Hours of Le Mans are held here. This event has been portrayed in movies several times, for example in the movie “Le Mans” (1971) with Steve McQueen. However, the city is also known for its medieval inner city district Cité Plantagenêt, whose building facades are largely still preserved in the style of the 15th century. This part of the city also serves as a location for movies of national and international renown, such as “Cyrano de Bergerac” (1990) or “The Man in the Iron Mask” (1998). The Cité Plantagenêt, which at first sight resembles an open-air museum, is surrounded by a city wall from the Gallo-Roman era, which has been largely preserved. This period is characteristic for the entire region and one of the focal points of the archaeological-historical Museé Jean-Claude Boulard on the edge of the Cité Plantagenêt.

The collection of this museum, like that of the Hôtel Cabu – Musée d’Histoire et d’Archéologie in Orléans, houses numerous objects from the ‘cultural clash’ between Romans and Gauls. The Roman god Mercurius seems to have been particularly venerated in this area due to the large number of representations of him as a bronze figure. It is interesting to note that some of these figures were not made in the Roman style, but in the Gallic style. Certainly one of the most outstanding objects of this kind is the bronze figure of a wild boar in life size, which can be visited in the Hôtel Cabu. I was also impressed by a large bronze cauldron for heating over fire and by a Gallic drinking horn made of glass, both objects in the permanent exhibition of the Musée Boulard.

Based on other objects from the Musées de la Ville du Mans, I have been able to identify some revealing cross-connections both between participating institutions and between the different disciplines represented. Among others, by means of staurolites of the Musée Vert, natural mineral formations in the shape of crosses, originating from Coray, Finistère in the west of France. In the past, these stone crosses were interpreted by devotees of the church as a sign of God, thus attributing a religious-cultural meaning to these mineralogical objects.

To my surprise, I found institutional connections between the Musée de Tessé (Museum of Fine Arts) and the colleagues from the Egyptological Museum in Turin, whose director Christian Greco had given the opening speech of the second SciCoMove workshop. In the basement of the Musée de Tessé, as part of the permanent exhibition, there is a replica of Nefertari’s burial chamber. Her husband Ramses II had it built around 1250 BC. The original tomb is located in Thebes and was discovered in 1904 by the Turin Egyptologist Ernesto Schiaparelli.

Further cross-connections between museums of different affiliations and disciplinary orientations can be drawn through well-functioning databases. Nicolas Morel was so kind to introduce me to some of the basics of digital curating in France, which surprised me positively based on my previous experiences as a museum employee in Germany. In addition to the museum’s own databases for documenting and inventorying objects, I was amazed at the digital infrastructure that exists and is being used in France. In particular, the “pop” database created by the French government for the area of cultural patrimony is fascinating (https://www.pop.culture.gouv.fr/). This database contains all objects from art and culture that are in the collections of French public museums as well as state-recognized private museums.

Using the search function, Nicolas Morel gave me a basic illustration of the structure and function of the database. After he typed the word “Bonn” into the search mask, a multitude of objects appeared on the screen that historically depict my hometown of Bonn. From photographs taken at the turn of the 20th century to porcelain plates, engravings, lithographs, and technical drawings of the main building of my university, there was much to see. Two photographs of a hussar regiment on horseback, taken in 1898 that are contemporary historical documents of Franco-German relations, caught my attention in particular. In no other context have I ever seen so many pictorial representations of my city before the destruction and changes caused by the two world wars or even from the interwar period.

These and other databases are used extensively by French museums to plan exhibitions and request objects on loan. This promotes networking between museums and holds enormous potential for mutual knowledge gain and for the creation of joint exhibition and research projects. On an international level, our SciCoMove project therefore also holds this potential, especially the sub-project on digital exhibition.

However, the French museums that I visited in the region and with whose staff I had the opportunity to exchange ideas are using the digital and virtual possibilities not only for the management of databases and the search for exhibition objects, but also for the analog exhibition design. Storytelling has gained in importance; visitors should and can no longer read information exclusively from the accompanying texts attached to sterile display cases. Knowledge about the objects and their contexts can also be conveyed by means of graphic novels, comics, podcasts, introductory videos, music and animations. New and further target groups are reached, knowledge is spread, polyphony in storytelling is allowed.

In short: Museums are being democratized to a certain extent.

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Taburete de elefante se decomisa

Por Irina Podgorny y Susana V. García, Archivo Histórico del Museo de La Plata, Argentina

Visita a las colecciones Zoológicas de la Universidad de las Islas Baleares en Mallorca, donde se destacan los objetos decomisados por la Guardia Civil y allí depositados en guarda provisoria hasta la finalización del juicio por la tenencia de partes de animales protegidos por las leyes europeas.

Museo Nacional de la Cerámica de Sèvres, primer piso, obras de artistas contemporáneos.

Museo de la caza y la naturaleza, París.

Una vitrina en el Aeropuerto internacional de Turín conteniendo una serie de objetos de origen natural cuya importación y transporte se hallan prohibidos por las leyes italianas están sujetos al decomiso e incautación por parte de los carabinieri. Entre ellos, los huevos de tortuga, las caparazones de especies en peligro y el marfil, tallado o en estado “natural”.

Cuatro lugares diferentes, desconectados entre sí por la geografía, la función y la lengua.

El primero, visitado en el transcurso de la misión de Susana García en Barcelona, febrero y marzo de 2022. Los últimos, por Irina Podgorny en el marco de su estadía en el Museo Nacional de Historia Natural de París y su participación enTaller sobre la colección de cráneos en el Museo Lombroso de la Universidad de Turín.

Diferentes pero unidos por la presencia de un objeto más que particular: los taburetes o paragüeros hechos con patas de elefante, una tipología que habla de épocas no muy lejanas y de un comercio subsidiario a la explotación del marfil y la caza mayor en África.

Un objeto surgido en el siglo XIX pero que, a pesar de todas las prohibiciones, se sigue comercializando y produciendo y se ofrece a la venta como pie de una mesa ratona de vidrio, de unos 40 cm de altura, provista de  un sistema  de iluminación eléctrica.

O  transformados en puf, con un almohadón rebatible. O solos, con fecha de manufactura que data de hace 100 años de manera de cumplir con las condiciones del Reglamento CE 338-97 de 9 de diciembre de 1996 art. 2 sobre la venta y circulación de animales vivos o muertos que integraran la lista de especies en peligro. Se trata de un caso que entra en la categoría  de

            « spécimens travaillés acquis plus de cinquante ans auparavant » : les spécimens dont l’état brut naturel a été largement modifié pour en faire des bijoux, des objets décoratifs, artistiques ou utilitaires, ou des instruments de musique, plus de cinquante ans avant l’entrée en vigueur du présent règlement et dont l’organe de gestion de l’État membre concerné a pu s’assurer qu’ils ont été acquis dans de telles conditions. De tels spécimens ne sont considérés comme spécimens travaillés que s’ils appartiennent clairement à l’une des catégories susmentionnées et peuvent être utilisés sans être sculptés, ouvragés ou transformés davantage ».

En este caso, una base para un mueble o un adorno dude unos 40 cm hecho con la pata de Loxodonta africana, el elefante de ese continente.

Los paragüeros, por su parte, rondan los 49 cm, poseen un círculo en metal (cobre, la mayoría de las veces) que rodea la abertura y su interior se encuentra forrado en latón para que no se arruine con el agua de lluvia. La pata del elefante asiático  (Elephas maximus) no está ausente de los catálogos y se ofrece, como los otros, a un precio relativamente bajo: alrededor de 200 euros. Las casas de remate los fechan en el siglo XIX y en los inicios del siglo XX: su historia, sin embargo, resta por hacerse a sabiendas que forma parte de esa industria ornamental que apelaba a las partes de animales como elemento decorativo o estructural.

Entre otras, eran producidos por la empresa del taxidermista británico Rowland Ward (1848–1912), dedicada también a las guías y trofeos de caza deportiva. Miembro de una familia de taxidermista y comerciantes de historia natural, su negocio estaba situado en el centro de Londres y alimentó la moda de los tinteros de pezuña de cebra, los ceniceros de tortugas, los muebles de asta y los paragüeros, apoya pies y tabaqueras de pie de elefante. En 1883 patentó una serie de diseños de lámparas, porta velas, tabaqueras y taburetes hechos con las pezuñas de los animales trofeo de la caza deportiva, advirtiendo sobre la mala calidad y el mal gusto de las imitaciones baratas de los competidores. 

Las patas de elefante hoy han pasado también al arte contemporáneo, una obra humana, tanto como las otras, pero que, en este caso, recurre al barro, a los pies y a las manos de Hervé Rousseau (1955-), un ceramista y escultor francés que desde 1981 trabaja en su taller en Boisbelle, commune d’Henrichemont (Cher), cerca del centro ceramista de La Borne. A partir de 1997, Rousseau comenzó a esculpir sus primeros “bloques” utilizando el torno y escarificados con las huellas del pulgar, la palma y el pie sobre la tierra “salvaje”, es decir ni lavada ni filtrada donde hunde su puño, su brazo y sus pies. En Sèvres, el museo ha adquirido dos patas de elefante realizadas en 2003. Se trata de dos jarrones de gres con restos de fuego y ceniza, dos formas troncocónicas estrechadas en la parte superior, fondo redondo y plano, tres bandas horizontales en la parte inferior, otra en la superior, dentada; en medio, barras inclinadas y verticales que, como las disecadas, tienen alrededor de 40 cm de altura.

El futuro de las patas de elefante disecadas parece dudoso, no solo por la ley sino porque la sensibilidad contemporánea los rechaza con disgusto y culpa. En África, un continente donde reina la controversia entre la prohibición y la matanza regulada de las poblaciones de elefantes, las cosas no están tan claras: en mayo de 2019,  los mandatarios de Namibia, Zambia y Zimbabue se reunieron en Botsuana y allí, su anfitrión, el presidente Mokgweetsi Masisi, les obsequió con un taburete a cada uno, una provocación a sus pares europeos y una celebración de cómo, un objeto creado por el comercio colonial, puede transformarse en el símbolo de la resistencia a adoptar los criterios elaborados en otras geografías.

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How two amateur botanists from peripheries assembled important herbaria from different parts of Europe

Eugene Louis Honoré Monguillon (1865-1940) (Figure 1) was a French teacher and botanist who worked at various public schools in the department of Sarthe. After 1923, he retired at Le Mans (France). He published the “Catalogue descriptive des lichens du department de la Sarthe” (Le Mans, 1901), among other important publications. He described new species and varieties of mosses and lichens (i.e. Sticta plumbea Mong. and Bacidia arceutina var. punctiformis Mong.) (Figure 2) as a part of making 14 recombination of the names of lichens.

Figure 1. Portrait extracted from the article “Galerie des Naturalistes Sarthois” Bulletin de la Société d’agriculture, sciencies et arts de la Sarthe, LVII, 1939-1940. p. 222. © Archives of department de la Sarthe.
Figure 2. Type specimen of Bacidia arceutina var. punctiformis Mong. LMS-2015.0.1.758 © Le musée Vert

His herbarium (Figure 3) is conserved in Le musée Vert in Le Mans. It includes 17,150 specimens of mosses and lichens with several dozens of types with all data computerized. The collection conserved specimens dated from 1811 to 1939 and collected from France, Europe and the rest of the world.  This collection has been formed by exchanges with more than hundred French and European botanists, and it represents an interesting network of circulations in the “provinces”. E. Monguillon made the donation of his herbarium to the Société d’Agriculture, Sciences et Arts de la Sarthe in 1928 and 1929, according to the catalogue conserved in Le musée Vert (Figure 4). The main collection is conserved in this museum, but there are other specimens of E. Monguillon conserved in P (Paris herbarium), COLO (Colorado University of Colorado Museum of Natural History), BR (Meise Botanic Garden), BC (Botanic Institute of Barcelona) and DBN (National Botanic Garden Irland), among others.

Figure 3. E. Monguillon herbarium. © Le musée Vert
Figure 4. Catalogue of E. Monguillon herbarium conserved in Le musée Vert © Le musée Vert

The other botanist studied in our research is Longí Navàs i Ferré (1858-1938) (figure 5). He was one of the most prominent entomologists of the first third of the twentieth century: a naturalist, botanist, priest and Jesuit teacher. He was a very active scientist and disseminator; he described more than 3,300 new taxa, between genera, species and varieties, almost 2,200 correspond to the order of neuropterans. He was professor at Colegio del Salvador in Zaragoza (Spain), where he was in charge of the museum of natural history of this school. He made different herbaria of lichens and in 1902 founded the Sociedad Aragonesa de Ciencias Naturales and organized the first congress of naturalists in Zaragoza (1908). The most of the specimens can be found in Colegio del Salvador in Zaragoza, and also in the Museum of Natural Sciences of Barcelona, British Museum in London, Muséum National d’Histoire Naturelle in Paris, museums in Brussels, Tervuren (Belgium), Turin (Italy) and Tucumán (Argentina). He donated his herbarium, the same as E. Monguillon, to an academy of sciences, in this case, la Real Academia de Ciencias y Artes de Barcelona in 1896 (figure 6). Nowadays, these 135 specimens are conserved in Botanic Institute of Barcelona.

Figure 5. Portrait of Longí Navas. From © Academicos. Real Academia de Ciencias de Zaragoza
Figure 6. Catalogue of Longi Navas herbarium conserved in the archives of Botanic Institute of Barcelona. © Botanic Institute of Barcelona

About the specimens exchanged between these two botanists, we have studied 22 specimens collected by Longi Navas conserved in herbarium E. Monguillon from Saragossa, Madrid, Olot, Gipuzkoa, Castellon, La Rioja, Tenerife, La Palma and El Hierro (figure 7) and 4 specimens conserved in Botanic Institute of Barcelona (BC herbarium), all belonging to the exsiccata Colegio del Salvador-Zaragoza with exactly the same label that those conserved in Monguillon herbarium (figure 8).

Figure 7. Specimen of Cetraria islandica L. var. vulgaris Schaer. collected by Longi Navs and conserved in E. Monguillon herbarium. LMS_2015.0.1.2357. © Le musée Vert
Figure 8. LMS-2015.0.1.2390 specimen on the left  (© Le musée Vert) and BC-983792 specimen on the right (© Botanic Institue of Barcelona) with the same label. These specimens are Alectoria crinalis Ach collected in november of 1898 in Ortogisa (Logroño, Spain) by M. Vicente. Exsiccata of COLEGIO DEL SALVADOR – ZARAGOZA

We also have studied the specimens from Spain and/or collected by Spanish botanist conserved in E. Monguillon herbarium (100 specimens). Among these specimens we have found three types (a type sheet means that a new species was described on base of this specimen), that are currently being studied by our team for typification and publication in a scientific journal. The most interesting thing about these specimens are that from Olot (Catalonia) from volcanic zone, where new species were described in that time, and where the knowledge for volcanoes and by such phenomena increase in that century.

A part of these, E. Monguillon exchanged specimens with Ramon Bolos i Saderra (1852-1914), grandchild of Francesc Xavier Bolos i Germà (1773-1844), a naturalist who took an important part in the discovery of the Garrotxa volcanoes (an isolated region in Catalonia at that time), who published a description in Noticia de los extinguidos volcanes de la villa de Olot (first edition, 1820; second edition, enlarged, 1841). (Figure 9). After the study of this specimen, we have recognized the authorship thanks to the handwriting of the label.

Figure 9. The specimen collected by Ramon Bolos in Olot (Catalonia) and conserved in E. Monguillon herbarium (© Le musée Vert)

All these results show us that local herbaria made in provinces, by such amateur botanists like E. Monguillon or Longí Navas, two regional teachers, can become of great interest to the scientific community and to the history of science at the European level and explain how the exchanges took place at that time.

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“Colectores botanistas, una misión religiosa” Louise Coueffe presenta su trabajo en México

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“Les voyages du tatou dans les sciences et par les mers” in The Conversation

The Conversation a publié l’arcicle de Nathalie Richard et Irina Podgorny sur le tatou des réserves du muséum d’histoire naturelle du Mans (musée Vert). Il porte une étiquette ancienne et figure parmi les objets les plus anciennement présents dans les collections du Mans. Il ne s’agit pas d’un pangolin, dont nous avons tous entendu parler dernièrement, mais d’un autre mammifère singulier, le tatou, qui a connu son heure de gloire dans le passé. Il a encore fait la une, il y a peu, comme mascotte du Mondial de football 2014 au Brésil.

Maarten de Vos, « America », série Les quatre continents, 1600 (graveur Adriaen Collaert). Wikimedia

Cet animal américain, bien différent de la faune connue en Europe, a suscité la curiosité des Occidentaux dès sa découverte à l’époque moderne et a figuré dans la plupart des cabinets de curiosité. Des travaux nombreux existent sur sa place dans les collections, sur les manières dont les savants occidentaux l’ont interprété, sur ses représentations comme emblème des Amériques, de même que sur son utilisation pour fabriquer des remèdes dans la médecine de la Renaissance (par exemple Egmond et Masson 1994 ; López Piñero 1991.

Ce spécimen de musée raconte plusieurs histoires de voyages et de sciences et permet de présenter des recherches réalisées dans le cadre du projet européen SciCoMove. Scientific Collections on the Move.

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Workshop “Skull collections. Series, standardization and instruments” in Turin

The Second workshop of the SciCoMove project dedicated to skull collections took place in Turin on 11-12 April 2022.

It was inaugurated by a keynote paper by Christian Greco, Director of the Egyptian Museum in Turin, who presented the Exhibition on the “mummy room” of the Egyptian Museum and the launch of the Fernando Bedoya’s exhibition “The art of trepanning”.

The workshop’s programme also included the following presentations:

  • Giacomo Giacobini (University of Turin), The paleoanthropological collection (casts of skulls and burials).
  • Giancarla Malerba, Cristina Cilli (University of Turin), The craniological collection Human Anatomy Museum with focus on reference for anthropological and modern medical studies.
  • Roberta Genta (restaurator), Information on the exhibits of the restored mummies of the MAET. Ethical implications. Information sur les expositions des momies restaurées du MAET. Implications éthiques.
  • Cristopher Heaney (University of Pennsylvania), On Peruvian Mummies.
  • Cristina Cilli, Silvano Montaldo (University of Turin), The reconstruction of the craniological collection of the Lombroso Museum.
  • Maria Teresa Milicia (University of Padova), Collecting the “authentic” brigands’ remains.
  • Franco Capozzi (Leuven and Turin University), The transition from criminal anthropology to forensic psychopathology.
  • Marina Sardi (Museo de La Plata), What bones can tell us about collecting and curation practices.
  • Laura Chazaro (Cinvestav, Mexico), Anatomy collections in Mexico.
  • Irina Podgorny (Conicet, Argentine) and Nathalie Richard (University of Le Mans), Skulls on the move and the debate about prehistoric trepanation.
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7ème édition de « TON DOCTORAT EN FRANCE »

Les 30 et 31 mars 2022, Nathalie Richard (UM), Miruna Achim (UAM) et Laura Chazaro (CINVESTAV) ont participé aux Rencontres scientifiques franco-mexicaines et promotion du doctorat organisées par Ambassade de France au Mexique.

Depuis de nombreuses années la collaboration scientifique entre la France et le Mexique se caractérise par un nombre important de co-publications (1000 chaque année en particulier en sciences physiques, électrique, automatique et ingénierie aéronautique et aérospatiale), de multiples échanges de scientifiques, des programmes bilatéraux structurants qui appuient la formation et la mobilité des doctorants (bourses CONACYT-Gouvernement français, ECOSNORD) et la présence au Mexique de 3 institutions scientifiques françaises : le Centre d’Etudes Mexicaines et Centroaméricaines (CEMCA), l’Institut de Recherche pour le Développement (IRD) et le Centre International de Développement Agricole (CIRAD).

De même, il existe une collaboration étroite grâce à l’existence de laboratoires communs de recherche entre les principales institutions françaises (CNRS, INSERM, IRD, INRA, Institut Pasteur) et mexicaines (UNAM, CINVESTAV, UdG, CONACYT), ainsi qu’un réseau de chercheurs franco-mexicain porté par la Maison Universitaire Franco-Mexicaine (MUFRAMEX).

Chaque année une centaine de mexicains partent étudier leur doctorat en France et les 611 étudiants qui ont rejoint la France en 2021 pour un master complet en France (508) ou dans le cadre d’un double-diplôme (103) constituent sans doute une réserve intéressante de candidats au doctorat.

Il existe également des possibilités d’échanges franco-mexicains dans le cadre du projet SciCoMove. Nous organisons des ateliers, des sessions de formation et des voyages de recherche entre des institutions de recherche françaises et mexicaines, tant pour les chercheurs expérimentés que pour les doctorants.

Pour plus d’informations, envoyez-nous un courriel à l’adresse suivante : scicomove@univ-lemans.fr

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Recovery of Fragments in the Salvador Cabinet

By Neus Ibáñez, Museu Ciencies Naturals Barcelona (Institut Botanic de Barcelona)

Illustration from the Scientific Miscellany of Josep Bolló (1717) showing the meteorite fall seen from Barcelona (Biblioteca de la Universitat de Barcelona, Ms 95).

On Christmas Day 1704, at 17 h (UT), a meteorite fell in Terrassa (about 25 km NW of Barcelona). The meteorite fall was seen and heard by many people over an area of several hundred kilometres and it was recorded in numerous historical archives. Although it was believed that meteorite fragments were never preserved, a manuscript published recently (Llorca et al., 2020) discusses the recent discovery of two fragments (49.8 and 33.7 g) of the Barcelona meteorite in the Salvador Cabinet collection (Botanic Institute of Barcelona). These fragments are among the oldest historical meteorites preserved in the world.

Engraving that illustrated the writing of Joan Solar about the Barcelona meteorite fall. A set of stones fall under a burning sky (Solar 1705).

The team of Botanic Institute of Barcelona and the Natural Science Museum of Barcelona found the meteorite fragments of the Salvador collection in a glass jar referenced as number 205 along with a small envelope with the annotation written in Catalan “n°205 Meteorite?” (n°205 Meteorit?). Inside the envelope, we discovered an old label glued to a piece of paper. The label, written in Catalan, is incomplete and the ink has lost density, but it is still possible to read:

“Stone that fell from […]in[…]1704” (Pe[d]ra [que ca]ygué d’un […]u es[…] en[…]y 1704).” The whole set is currently catalogued in the Salvador collection: reference Salv-8355.

Fragments of the Barcelona meteorite with their corresponding associated label, in the original glass jar in which they were found in the Salvador Cabinet collection (Salv-8355).

Nothing is known about how the meteorite fragments reached the Salvador’s family collection. In 1710, Joan Salvador i Riera (1683–1726) (the most important member in the family) accompanied the protophysician of Catalonia on a visit to apothecaries from different cities in Catalonia. One of them being Terrassa (Jordi, 1982) where they visited at least three apothecaries. Therefore, we can hypothesize that someone from the Terrassa apothecaries could have been in possession of some fragments of the Barcelona meteorite and gave them to Joan Salvador. The small envelope and its annotation could be dated near 1938, when the Salvador Cabinet was acquired by the Botanic Institute of Barcelona. Pius Font i Quer (1888–1964), the founder of this institution, rescued this collection abandoned for more than a century in a farmhouse thanks to a decree of the Generalitat de Catalunya (Ibáñez, 2006). Probably, the glue used to fix the piece of paper also dated from this time. The label, which could date from the 18th century, is originally from the Salvador family, but it does not seem to have been handwritten by Joan Salvador; perhaps an amanuensis transcribed the original data. The jar is made of mouth-blown glass, the traditional method used in the 18th century.

Analysis of the label found in the glass jar where the meteorite fragments were preserved for more than three centuries. The green line delimits the border of the old label and the red type corresponds to the digital reconstruction of the text.

This is a good example of how the archives can help us to interpret a label and give information about the specimen to catalogue.

References

Bolló J. 1717. Miscelánea científica ilustrada. Barcelona. p. 122

Camarasa J. M. 2018. Descripcions i noticies del gabinet Salvador en llibres de viatges, guies i altres documents impresos (1713–1895). Collectanea Botanica 37: e001.

Ibáñez N. 2006. Estudis sobre cinc herbaris històrics de l’Institut Botànic de Barcelona. Ph.D. thesis, University of Barcelona, Barcelona, Spain.

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La moda de los canastos de armadillo

Por Susana V. García, CONICET-Museo de La Plata

Entre las colecciones zoológicas del Museo de Ciencias Naturales de Barcelona se encuentra una canasta de armadillo, inventariada con el número MZB 99-1252. Fue donada en 1999, junto con otros especímenes zoológicos, y había sido comprada una década antes en un mercadillo de la ciudad. Este tipo de objeto, más frecuente en museos de curiosidades o de etnografía, fue aceptado en donación como un reservorio de datos genéticos. La canasta esta confeccionada con la coraza, la cabeza y la cola de un animal propio de Sudamérica: el llamado “peludo” en las pampas argentinas o “quirquincho grande” en las regiones andinas (Chaetophractus villosus). Este animal, se encuentra en Argentina, el “Gran Chaco” de Paraguay y Bolivia, y sur de Chile, y es una de las 22 especies que forman el orden de mamíferos conocidos como armadillos o tatúes (Cingulata) (Gallo, Superina y Abba, 2022). Los ejemplares disecados de armadillos o sus corazas y colas secas, fáciles de conservar y transportar, tienen una larga historia en los gabinetes y museos europeos desde principios del siglo XVI (Egmond y Mason, 1994, Podgorny, 2012). Recordemos, por ejemplo, que sesenta años después del arribo de Colón a América, se podían encontrar ejemplares en el mercado de Constantinopla según observó el naturalista francés Pierre Belon (Belon, 1588). La historia de estos ejemplares en diversas colecciones privadas – y luego museos estatales – remite, en gran medida, a las redes comerciales, las prácticas coleccionistas y las modas por nuevos objetos curiosos y coleccionables. Las “canastas de armadillo” ilustran estas interacciones.

Hacia el 1900 se generó una nueva industria alrededor de los armadillos: la confección de canastos que se vendieron como “curiosidades” y circularon alrededor del mundo. El negocio fue comenzado por inmigrantes europeos familiarizados en la preparación de cestos o pieles, buscando aplicar sus saberes a las materias primas que encontraban en América y tal vez inspirados en artefactos indígenas. En Texas se desarrolló una floreciente industria alrededor del armadillo de nueve bandas (Dasypus novemcinctus), un animal relativamente nuevo para la fauna texana, ya que comenzó a llegar al territorio norteamericano en la segunda mitad del siglo XIX ligado a la acción humana. La empresa más conocida fue la iniciada hacia 1898 por el migrante alemán, Charles Apelt, una década después de radicarse en Comfort, Texas (Smith y Doughty, 1984). Aplicando su experiencia en la manufactura de cestos, Apelt abrió una fábrica de canastas de armadillo en 1898, vendiendo más de 40.000 cestas en sus primeros 6 años en Estados Unidos y otras partes del mundo. Campesinos e indígenas de la frontera con México proveyeron miles de ejemplares para la fabricación de canastos y también para vender como mascotas (Newman, 1913). Tiempo después, la empresa pudo mantener y reproducir estos animales en cautiverio y formar una granja de armadillo. El negocio se extendió a la producción de lámparas y otros objetos decorativos con estos animales, así como a la provisión de ejemplares vivos para jardines zoológicos y laboratorios científicos (Smith y Doughty, 1984). La Apelt Armadillo Company and Farm, continuada por miembros de la familia estuvo activa por siete décadas. El negocio declinó a inicios de la década de 1970, aunque los cestos de armadillo siguieron circulando en las casas de objetos de arte, anticuarios y mercadillos.

Propaganda de la compañía Apelt Armadillo

El cesto conservado en el Museo de Ciencias Naturales de Barcelona, fabricado con una especie particular de Sudamérica que no se encuentra naturalmente en México ni Texas, nos muestra que este tipo de emprendimientos estuvo presente en otras partes del continente americano. En Buenos Aires, por ejemplo, un taxidermista italiano que arribó a la Argentina en 1894, se presentaba unos años después como “inventor y fabricante de canastos de armadillo”. Su negocio, al igual que el de otros taxidermistas de la época, abarcaba la preparación de las pieles de otros animales para distintos fines: alfombras, peletería, adornos y ejemplares embalsamados para las colecciones de estancieros, coleccionistas, colegios y museos. En esa época, la carne de armadillo, al igual que en otras partes de América, era un plato muy popular lo que era muy fácil conseguir cientos de ejemplares en el mercado de Buenos Aires (García, 2008). Hacia 1910, los canastos de armadillo junto con fotografías, pieles de jaguar y mates de calabaza, eran los pocos souvenirs locales que podían adquirir los turistas como recuerdo de la visita a la capital argentina, tal como relató el naturalista norteamericano William Jacob Holland, director del Museo Carnegie de Pittsburgh. Holland visitó la Argentina en 1912 para armar el calco del Diplodocus carneggi en el Museo de La Plata y se volvió con varios de esos canastos, después de varios días de buscar recuerdos locales:

“Pasé cierto tiempo tratando de reunir souvenirs. Al igual que en Bahía, en Buenos Aires eso me resultó difícil. Aunque en las tiendas se exhibía una gran cantidad de hermosos objetos de plata, bronce, cristalería, porcelana y artículos de lujo, que eran a la vez útiles y atractivos a la vista, todos ellos eran cosas hechas en Europa o Norteamérica, y podían comprarse mucho más baratos en Pittsburgh, o incluso en Nueva York. Un amigo que estaba empeñado en la misma tarea, me informó que todo lo que había logrado encontrar, que en cualquier sentido podría considerarse como característico del país, y por lo tanto adecuado para ser recuerdos de un viaje, eran fotografías, mates de calabazas, cestas de armadillo y pieles de jaguar. Había descubierto un lugar donde se vendían estas cosas y me guió hasta el lugar. Los pobres armadillos […] se venden en los mercados como alimento. […] El uso más curioso que se le da a estas pobres criaturas es convertir sus corazas en cestas. La boca es abierta y el extremo de la cola se introduce en ella, formando así el asa de la cesta, mientras que el caparazón hueco sirve de receptáculo. El caparazón está forrado de seda. Compré varios como recuerdo.”(Holland,1913).

Cesta de armadillo que se vendía en Buenos Aires en 1912 (Holland, 1913)

El comercio de canastos de armadillo continuó muy activo en la década de 1920, constituyendo parte de la industria “nacional” o regional de souvenirs de varios países americanos. Por esa época, cientos de armadillos eran capturados y preparados por indígenas del Chaco y los canastos se vendían en casas de taxidermia y de objetos de arte de Buenos Aires. También se producían en el Estado de São Paulo (Brasil), mientras abundaban en mercadillos de Berlín.  Queda para futuras investigaciones determinar hasta qué punto la moda por estos objetos promocionados en las exposiciones internacionales y catálogos, cuya fabricación a gran escala fue emprendida por inmigrantes europeos en América, fomentó una nueva artesanía entre las comunidades indígenas, vendida como recuerdo a los turistas o como objetos etnográficos para los museos de la segunda parte del siglo XX. Actualmente estos canastos se pueden adquirir en internet como objetos vintage o curiosidades con un valor que puede llegar a ser cien veces más alto que en la década de 1920, cuando se ofrecían como regalos para navidad o souvenirs para viajeros.  Los canastos de armadillos constituyen un ejemplo más de las distintas capas de historias entrecruzadas, emprendimientos comerciales, circulación y modas que esconden las piezas de muchos museos.

Agradecimientos

Agradezco a Eulalia García Franquesa, Jefa de colecciones, y a Javier Quesada, Conservador de Vertebrados, del Museo Ciencias Naturales de Barcelona por la consulta y datos de cesta de armadillo. También a Agustín M. Abba, especialista en armadillos e investigador del CONICET (Argentina) por la determinación y la información sobre esta especie.

Referencias bibliográficas

BELON, Pierre, Les observations de plusieurs singularitez & choses memorables, trouuées en Grece, Asie, Iudée, Egypte, Arabie, & autres pays estranges, redigées en trois liures, Par Pierre Belon du Mans. Reueuz de nouueau & augmentez de figures. Paris : Guillaume Cauellat, 1588.

FLORIKE, Egmond  y MASON, Peter, “Armadillos in Unlikely Places. Some Unpublished Sixteenth-Century Sources for New World “Rezeptionsgeschichte” in Northern Europe”, Ibero-amerikanisches Archiv, vol. 20, n° 1/2 ,1994, pp. 3-52.

GALLO, Jorge A., SUPERINA, Mariella y ABBA, Agustín M., Chaetophractus villosus (Xenarthra, Chlamyphoridae), Mammalian Species, vol. 54, n° 1014, 2022, pp:186–201.

GARCÍA, Susana V. “Especies locales, mercado y transporte en las investigaciones embriológicas: el estudio de la poliembrionía en armadillos a principios del siglo XX”,  História, Ciências, Saúde – Manguinhos, vol.15, n° 3, 2008, pp.697-717.

HOLLAND, W. To the River Plate and back: the narrative of a scientific mission to South America, with observations upon things seen and suggested, New York: G.P. Putnam’s Sons, 1913.

NEWMAN, Horatio H. “The natural history of the nine-banded armadillo de Tejas”, American Naturalist, vol.47, n° 561, 1913, pp.513- 546.

PODGORNY, Irina. “Los conejos de calabaza”, en: El mundo atlántico y la modernidad americana, México: RGM. 2012, p. 222 – 237.

naturalis.fcnym.unlp.edu.ar/repositorio/_documentos/sipcyt/bfa004253.pdf

SMITH, Larry L. y DOUGHTY, Robin W., The Amazing Armadillo: Geography of a Folk Critter, University of Texas Press, 1984.